¿Cómo entender los cambios en los adultos mayores?


San José, Costa Rica. Diciembre 2020.

¿Cómo entender los cambios en los adultos mayores?


¿Qué es el envejecimiento?

Es el proceso que le ocurre a todo ser viviente con el paso de los años. Los cambios en el envejecimiento pueden ser de tipo morfológico, psicológico, social y funcional; estos se deben a múltiples factores, a cambios moleculares, bioquímicos que se dan en el organismo y producen toda esta serie de cambios. Es importante tener en mente que el envejecimiento es un proceso universal, a todos los seres vivientes les ocurre, es progresivo, nadie se queda en una edad, sigue progresando y los cambios siguen sucediendo. Es intrínseco porque va ocurriendo adentro, aunque el entorno puede modificar el envejecimiento y finalmente es deletéreo, o sea, al final todos nos entregamos a esa fase final que es la muerte y vamos caminando hacia esta.

Es necesario tener presentes algunos mitos que se deben descartar acerca de este, por ejemplo: el envejecimiento no es sinónimo de enfermedad, no se puede hablar de que si una persona es mayor va a estar enferma, tampoco es sinónimo de tener problemas mentales, de memoria, de que no pueda realizar actividad física, de no tener una vida sexual activa. Esto porque hay muchos mitos que encajonan al paciente adulto mayor y eso genera una serie de situaciones sociales e intrafamiliares que a veces terminan aislándolo.

¿Cómo es la convivencia con un adulto mayor?

La convivencia con un adulto mayor es como con cualquier ser humano, no podemos decir que sea algo específico, no hay ninguna regla de oro. Vivir con un adulto mayor es como hacerlo con cualquier persona, puede ser difícil como es posible que sea con una pareja, hermano, un amigo en un apartamento, puede tornarse difícil o placentero y normal. Se debe tomar en cuenta que es una persona con ciertas características de vulnerabilidad y estas nos hacen tratarlos con mayor tolerancia en algunos momentos, tener algunos cuidados médicos, ciertas pistas en general para llevarlo al doctor en algún momento dado.

Por lo tanto, tenemos que incorporarlo en la vida cotidiana, tratar de que sus roles sociales o dentro de la familia permanezcan, o sea, que el adulto mayor siga cocinando, haciendo el jardín; si es posible que vaya al banco a hacer sus diligencias, al supermercado a hacer sus compras, etc. O sea, mantenerlo activo, incorporarlo en el ambiente familiar. Se le puede asignar roles de cuido de nietos, casa; obviamente si es una persona sana, porque si es un paciente con algunos problemas de salud, funcionales, de marcha (que pueda caerse), entonces es más peligroso que tenga faenas en el hogar, pero eso se valora en el contexto de cada uno. En fin, convivir con un adulto mayor no debe ser diferente de convivencia con cualquier ser humano de cualquier rango etario.

¿Cómo sufren los cambios emocionales los adultos mayores?

Para entender los cambios emocionales en un adulto mayor, primero debemos tener en cuenta la biografía de esa persona, cómo era durante su edad adulta joven, adolescente; cómo fue evolucionando, porque si era una persona muy obsesiva, se espera un adulto mayor más obsesivo de cuando era joven; si era una persona quisquillosa, maliciosa, paranoide, probablemente tendrá un rango más alto durante la edad de adulto mayor. En general, los cambios emocionales en el adulto mayor tienden a ideas paranoides y un poco hipocondriacos.

Obviamente, respecto a los cambios emocionales, hay que considerar que hay cambios cognitivos, una deficiencia leve en la memoria a corto plazo, en la velocidad del procesamiento de las informaciones, en el aprendizaje, pero perfectamente un adulto mayor puede seguir aprendiendo, inclusive ir a un curso, una carrera en la universidad, es decir, el adulto mayor tiene posibilidad de seguir aprendiendo, aunque tenga un enlentecimiento en sus capacidades mentales superiores.

La memoria episódica del adulto mayor se deteriora un poco, por ejemplo, los hechos que sucedieron en el pasado se le pueden olvidar; en cuanto a la memoria semántica, todo tiene que ver con los conocimientos adquiridos (matemáticas, geografía, etc.), puede haber un pequeño deterioro, pero no significativo. Lo que no puede pasar es una disfunción social como producto del deterioro cognitivo.

Para entender los cambios emocionales en el adulto mayor, es necesario ver sus cambios en los roles sociales, si es una persona que eventualmente trabajaba, mantenía una casa, pasaba ocho horas fuera de la casa, se pensiona, su salario ya no es como el que tenía, su capacidad económica se ve mermada, pasa más tiempo dentro de la casa; posiblemente, se aburra un poco, entonces todo esto incidirá en que ellos se sientan deprimidos.

Además, la sociedad a veces no ayuda, porque el joven es el premiado, lo ideal, la belleza de un cuerpo joven, etc., lo cual hace que el adulto mayor se sienta aislado por la misma sociedad. Conseguir un trabajo, inclusive a los 40 años es difícil, es peor a los 60 o 70 años, porque hay un mito de que la vejez significa decadencia. Entonces, para los cambios emocionales hay que prepararse, y aceptar el envejecimiento para sentirse lo mejor posible en los años venideros.

¿Cómo es la actividad física que debe tener el adulto mayor?

Hay un dicho, “el ejercicio es medicina”, entonces toda persona, el niño, infante, adolescente, adulto joven, mediano y mayor deben tener actividad física. La actividad física es diferente de acuerdo con la edad y, propiamente, para el adulto mayor depende de las enfermedades que este tenga. Se le recomienda permanecer lo más activo lo más posible, realizar algún tipo de ejercicio como caminar, trotar (si no tiene problemas articulares), ejercicio de resistencia, con pesas, ligas para que los músculos no se atrofien porque es algo inexorable, la pérdida de masa muscular con el paso de los años, eso no se puede evitar y, para estimular mejor el músculo, es bueno someterlo a peso.

Como adulto mayor, debe ir con su médico de cabecera para que él lo oriente, y tal vez un fisiatra, un técnico deportivo o un técnico en terapia física puedan decirle los ejercicios que son apropiados. Las restricciones dependerán de la calidad funcional, articular y cardiovascular de esa persona.

¿Cómo ayudarlos a reducir la agresividad?

Primero, hay que preguntarse por qué está agresivo ese adulto mayor. Se debe verificar si hay una situación intrafamiliar que pueda estar generando esa irritabilidad, como aislamiento social, malas relaciones con la familia, pareja, hijos o con el cuidador. La depresión puede manifestar la agresividad, fácilmente un paciente agresivo es un paciente deprimido, con un deterioro cognitivo inicial (no se lo han detectado), entonces habría que verificar esas situaciones.

En una evaluación integral con un geriatra, es bueno determinar qué puede estar generando esa agresividad y, eventualmente, en tratamiento ir canalizándola de acuerdo con la causa que se encuentre como factor detonante de la situación. Esto es, en general, si es un paciente sano. Si es un paciente con algún problema de demencia, se toma en cuenta porque el cerebro no procesa la información de manera normal, entonces la persona no entiende bien el contexto que está viviendo y eso puede generar agresividad, por ejemplo, no creen que es la casa de ellos, que hay un impostor en la casa, que les están robando, en fin, múltiples cosas producto de la demencia y eso genera agresividad.

Esa es otra situación por analizar, particularmente, cuando el tratamiento no farmacológico es la primera elección y después, si no responde a medidas no farmacológicas (sin tratamiento, sin pastillas), se evalúa darle un tratamiento. La mayoría de tratamientos para controlar la agresividad en el adulto mayor advierten que son medicamentos potencialmente nocivos para ellos porque con frecuencia el paciente se confunde y se enoja un poco, le recetan un neuroléptico (un antipsicótico), hay que tener mucho cuidado con eso.

¿Cómo ayudar a un adulto mayor que no se deja ayudar?

Lo primero es identificarse con esa persona, hacer empatía con ese adulto mayor, tener tolerancia, conversar hasta qué punto esta persona, de la mejor manera posible, entiende lo que se le está proponiendo. Por ejemplo, a veces hay adultos mayores que tienen problema de la marcha, se pueden caer fácilmente, entonces se les propone tener un cuidador que los ayude a movilizarse o se les sugiere usar pañales desechables en la noche para evitar que se levante y se caiga.

Hay que entender la situación, ponerse en sus zapatos y tratar de convencerlos de la mejor manera para que se sientan acompañados. Es un proceso que se les explica poco a poco, sin perder la paciencia y entendiéndolos.

¿Cómo le podemos llamar a un envejecimiento exitoso?

El envejecimiento exitoso se refiere al hecho de llegar a la mayor edad con la mejor calidad de vida, lo mejor posible funcionalmente y siendo independiente la mayor parte del tiempo; es decir, una persona libre de enfermedades, impedimentos físicos, dolores, con la mejor memoria posible, sin depresión, etc.

Para tener un envejecimiento exitoso, hay que empezar desde la adolescencia, porque este proceso empieza a los 30 años; a partir de ahí, se da un declive constante y a los 60-80 años, dependiendo de la genética de esa persona, pero más importante, del entorno, lo que la persona hizo con su vida, si no se cuidó, tomó mucho licor, se trasnochó, vivió muy estresado, no hizo actividad física, se engordó, se enfermó, entonces llegará a los 60 años muy deteriorado y envejecido.

En cambio, probablemente tendrá un envejecimiento exitoso si desde joven hacía actividad física, trataba de dormir entre 7 y 9 horas, cultivaba el amor al prójimo, si se hacía los chequeos médicos periódicamente, se vacunaba, se hacía exámenes y alguna enfermedad se detectaba a tiempo y empezaba a tratarla (colesterol, azúcar, etc.), también si tenía una dieta adecuada. La calidad de los alimentos que se consumen tiene un papel fundamental, ojalá ricos en micronutrientes: frutas, verduras, con proteína de buena calidad, carbohidratos, etc. Así, llegará a los 80 caminando, valiéndose por sí mismo, con capacidad de tomar decisiones y si hay apoyo familiar, todavía será más placentero llegar a esta etapa.

Dr. Mario Moreira
Especialista en Geriatría.


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